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Crónicas Urbanas: El Antiguo Templo de Santa Rita de Casia

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Por: Oscar A. Viramontes Olivas

Todos los chihuahuenses sentimos una grande y profunda veneración, devoción y cariño por el histórico, cuanto más humilde y modestísimo templo de Santa Rita y por supuesto de la Santa y dude que haya uno sólo que al evocar los dulces y plácidos recuerdos de nuestra niñez lejana y los muy alegres y dichosos de la juventud en esos días de mayo, más que en otros, nos encontramos estrechamente ligado a nuestro querido templo y a las rumbosas fiestas que se celebran en honor de la Santa, memorias tiernísimas de días venturosos que para siempre se fueron.

Para ellos y para los que están creciendo ahora y para los que vendan después, escribo estas secillas líneas que pálidamente contribuirán a dar una idea de lo que fue la vida y las costumbres de otros tiempos en esta ciudad de Chihuahua, cada días más querida, moderna y de qué modo sus habitantes por una sucesión de varias generaciones, supieron conservar integras y celebrándolas anualmente con igual esplendor por cerca de tres siglos, siguiendo el ejemplo heredado de nuestros padres y abuelos de recurrir a las tradiciones fiestas de Santa Rita y de su templo.

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La vida del templo de Santa Rita, se remota casi desde la fundación de la ciudad de Chihuahua, al sitio donde está edificado en lo que fue el centro de un espeso bosque de encinos y álamos, donde cabe la gloria, el honor altísimo de ser dónde se levantó el primer altar y por primera vez a cielo abierto se consumaba el Santo Sacrificio de la Misa en lo que hoy es Chihuahua, aun antes de que existiera el Real de San Francisco de Cuellar, convertido nueve años después, en Villa de San Felipe el Real de Chihuahua y casi cien años después el nombre de ciudad de Chihuahua.

El pueblo de Nombre de Dios inició en el año de 1697, al hacer una visita a las misiones franciscanas de la Nueva Vizcaya el padre Fray Gerónimo Martínez, Visitador General de la Provincia en lo que era un lugar solitario donde bajaban los indios que eran los habitantes absolutos de las extensas comarcas chihuahuenses.

Dejó Fray Gerónimo al Padre Fray Alonso Briones que iba a la sazón en su compañía para que como padre, cuidase de los indios y como maestro los instruyera en el cristianismo; quién no teniendo más en cuenta que sus acciones que el de la obediencia; rendido se quedó gustoso con ellos por lo que el padre Arlegui en sus bellísimas Crónicas de las Provincias de la Nueva España de San Francisco de Zacatecas, comentaba: “Sin abrigo contra las inclemencias del tiempo donde naturalmente las hojas y ramas de varios encinos que había en las orillas del río Chuviscar, así que aquellos hombres admirables que hoy son denigrados a cada paso con los más tristes epítetos por la ingratitud y la ignorancia de muchos impreparados que se las dan de sabios y que no saben lo que fueron a aquellos varones insignes que a costa de sacrificios dieron cuento y pusieron los cimientos de cada una de las iglesias que con el tiempo vendrían a florecer en las ciudades de América Española.

Un año antes el 22 de mayo de 1696, pasando dos misioneros franciscanos cuya identidad no se ha podido precisar por esta región entonces deshabitada, se dispusieron a celebrar Misa en el lugar mismo en donde hoy se encuentra el Templo de Santa Rita. Como antes decía, había allí un espeso bosque de encinos al que desde luego llamaron de Santa Rita por ser festividad de la santa de aquel día. Años más tarde en recuerdo al feliz y memorable hecho, siempre se le llamó de Santa Rita la hermosísima alameda que por dos siglos estuvo en ese lugar, abarcando hasta donde hoy es el Parque Lerdo y de solas esparcimiento y de reunión de muchas generaciones de chihuahuenses.

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En 1702, después de que se descubrieron las primeras minas de Santa Eulalia, se estableció el Real de San Francisco de Cuellar, hoy Chihuahua que fue fundado en Villa el año 1718, confirmando la audiencia de la Nueva Galicia en despacho el 23 de marzo del mismo año como lo expresa don Francisco R. Almada en el importante y abundante estudio que tuvo sobre la fundación de esta ciudad y que inicialmente se publicara en el Boletín de la Sociedad Chihuahuense de Estudios Históricos en el primer número que salía a la luz.

Fue precisamente en el año de 1728, cuando los heroicos frailes hijos de San Francisco de la Provincia de Zacatecas los que tanto debe nuestra ciudad, el estado de Chihuahua y la Patria toda, para edificar el templo de Santa Rita, queriendo quedar como recuerdo imperecedero del lugar en que aquí se dijo la primer misa. Con el esfuerzo de algunas personas de la Villa de San Felipe que ya entonces habían hecho fortuna con las riquezas y opulentas minas tan abundantes en plata y otros metales, pronto estuvieron levantando los muros.

Dos años después, quedó concluido el templo el 22 de mayo de 1730, 34 años después del dichoso acontecimiento que quería perpetuarse. Se celebraron grandes festividades religiosas y profanas las que habrían de repetirse años tras año por espacio de tres siglos. Para ese tiempo, la Villa de San Felipe había alcanzado ya muy grande incremento y desarrollo debido a la fama de las ricas minas de Santa Eulalia; el padre Arlegui en su preciosa Crónica que antes se había citado habla de esos años con el sabor muy peculiar de las crónicas franciscanas: “Por este medio se ha llenado toda la tierra de españoles así europeos como americanos que en Chihuahua se hayan oriundos de todas las naciones de Europa y de todas las ciudades de América”.

No hubo orientación ninguna en la fabricación del templo, pues este fue sencillo y modesto, de una sola nave techada con magnificas vigas de encino que durante años ostentó como el primer día, obtenidas de los mismos arboles del bosque en que se levantó; con una pequeña y alegre torre y campanario, tal como hoy lo vemos. Los tiempos aquellos en esta apartadísima región de la Nueva España y más aún para una Villa que empezaba a vivir, no era para más. Pero se procuró que nada faltase y con esmero y decencia quedó flanqueada y aderezada. Se hizo traer de España la escultura de Santa Rita que hasta nuestros tiempos se conserva, que es muy bella y artística talla. Más tarde se enriqueció el templo con espléndida colección de cuadros que referían pasajes de la vida de la Santísima Virgen. De ellos se conservan algunos y son hermosas y representa la “Presentación en el templo” “Los Desposeídos y el “Tránsito de la Virgen María”. Por ese tiempo se trajo el óleo de Santa Quiteria Virgen: “Abogada especial contra la rabia”.

Es de mérito, delicado trazo y colores suaves, con hermoso marco de la época y consta que se pintó en 1789 por José Vidal Maldama. El cuadro de la Virgen de Guadalupe es, sencillo pero no le faltaban la belleza con el mérito de su antigüedad y con la firma de Francisco Martínez.

Grande devoción ha habido siempre en Chihuahua para Santa Rita de Casia “Abogada de las cosas imposibles” como se le llama generalmente en España y no está de más decir cuatro palabras sobre la vida de la Santa patrona del Templo, ya que fue el día de su festividad el 22 de mayo, el elegido por la providencia para que en Chihuahua se celebrara misa por vez primera. Floreció a finales del siglo XIII y principios del XIV, es una de las poéticas ciudades de Italia en la Diocesis de Spoleto en la Umbría abundante en ruinas arqueológicas de la Concordia y el palacio de Teodorico.

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La vida de Santa Rita fue ejemplar y de modelo de todas las virtudes en los tres estados en que vivió: soltera, casada y viuda. Desde muy niña sintió una gran inclinación por la vida religiosa, pero complaciendo a sus padres abandonó sus sueños de claustro y aceptó casarse. Le tocó en suerte que su esposo de vida difícil, caprichoso y de genio irresistible. Sus dos únicos hijos heredaron el carácter de su padre recrudeciendo al alcanzar los días de la juventud, por lo que la vida del matrimonio de la Santa fue una contante cruz y verdadero martirio.

Su esposo fue bárbaramente asesinado por sus enemigos y los dos hijos de la Santa, juraron vengar la muerte de su padre. Aterrada y llena de congoja, pidió a Dios le hiciera gracia de que antes murieran que llevar a término sus planes de odio y de venganza. Dios oyó la fervorosa suplica y en el curso de un año vio morir a los dos jóvenes de muerte natural. Quiso entonces entrar de religiosa siguiendo sus ideales de juventud, pero por ser viuda fue rechazada tres veces por las monjas Ermitañas de San Agustín en el convento de Casia. Un día en forma extraordinaria le fueron abiertas las puertas del Convento y de la Orden y profesó su vida religiosa. Su vida religiosa está perfumada de hechos que manifiestan su alto grado de santidad. Murió el 22 de mayo de 1456 cuando pasaba de los setenta años. El decreto de canonización fue publicado el 25 de mayo de 1900 por el Papa León XIII.

El templo de Santa Rita y la huerta que por muchos años estuvo anexa, fue siempre de propiedad privada. Varios fueron sus dueños desde que se levantó este santuario para Dios, pero hace dos siglos, dicha propiedad era de la familia Muñoz. Eran las señoritas Muñoz las que trabajaron con entusiasmo y devoción para conservarlo, así como todo lo que contenía a consta de su peculio y de no pocos sacrificios que por muchos años continuaron trabajando con un empeño piadoso, esfuerzo que también fue de importancia histórica y tradicional para nuestra ciudad de Chihuahua. Santa Rita es para los chihuahuenses, un lugar de preciosos y queridos recuerdos.

Para muchos constituye positivo deleite visitar el templo. La devoción de tanta gente para la Santa, nació para situarse en medio del territorio norteño. No faltan también los detalles curiosos dignos de conservarse siempre. A la izquierda en la pared a la mitad del tempo, había un monumento funerario que a decenas de gentes le llamaba la atención. Las líneas del monumento tenían influencias de la arquitectura griega. En lo alto en un disco estaba un reloj que marcaba las cuatro y cuarto.

Entre dos columnas, el cuadro central estaba dividido en dos partes en la de la izquierda se hallaba una enorme libro abierto con dos inscripciones en la página izquierda se leía el nombre de la señorita Francisca Maceyra, muerta en Hidalgo del Parral a los 30 años de donde fueron traídos sus restos. En la otra página dice textualmente “Gerónimo Maceyra el tercero en la familia de este nombre murió a los seis meses veintiún días de nacido. El Antiguo Templo de Santa Rita de Casia, forma parte de los archivos perdidos de las Crónicas Urbanas.

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